Desde Pune en India a Playa Ancha apasionada por la evolución de las galaxias

Kshitija Kelkar es la nueva investigadora postdoctoral del IFA, quien comenzó en Abril a trabajar -a distancia- con la Prof. Yara Jaffé y su grupo, con una beca FONDECYT Postdoctoral.

Kshitija estudió Física en la Universidad de Pune (India) y es doctora en Astronomía de la Universidad de Nottingham (Reino Unido). Actualmente se encuentra en Pune, su ciudad natal in India.

Mientras Kshitija espera que pase la crisis sanitaria mundial por el Covid-19 para trasladarse definitivamente a Valparaíso junto a su marido, continúa trabajando desde su casa en su proyecto de investigación, que busca entender la evolución de galaxias en entornos extremos, como por ejemplo en la fusión de grandes cúmulos de galaxias.

De pequeña Kshitija quiso ser astrónoma al fascinarse cuando miraba el cielo nocturno en Pune. Hoy en día se dedica a entender cómo se forman y evolucionan las galaxias. Conversamos con ella sobre su investigación y de cómo está sobrellevando este tiempo tan particular.

Cuando eras niña, ¿siempre quisiste ser astrónoma?

Si! Cuando era niña, siempre quise ser astrónoma. Desde que tengo memoria siempre me fascinó el cielo nocturno. En retrospectiva, todas mis decisiones académicas desde la infancia siempre fueron orientadas hacia ser astrónoma. Fue una curiosidad precoz sobre las estrellas, luego leer para saber más sobre astronomía y después aficionarme a la astronomía. Finalmente decidí especializarme en física para ser astrofísica. Y me siento afortunada de haber tenido una familia que confió en el sueño de mi infancia. Además, mi ciudad natal Pune, que realiza actividades de divulgación en astronomía accesibles al público en general, lo cual no es sorprendente, ya que alberga dos instituciones de astronomía de primer nivel.

Cuéntanos ¿por qué elegiste tu tema de investigación?

La investigación sobre galaxias en sus variados entornos comenzó con mi doctorado en Nottingham. En las últimas décadas, varias campañas de observación de galaxias a gran escala en distintas longitudes de onda (tipos de luz) nos han permitido comprender realmente cómo cambian las galaxias en entornos densos como son los grandes cúmulos de galaxias. Además, debido a la naturaleza jerárquica del universo observable, donde las estructuras más pequeñas se unen para formar otras más grandes, estos entornos densos han evolucionado con el tiempo a través de fusiones posteriores de cúmulos de galaxias. Sin embargo, se sabe poco de los entornos de galaxias tan cambiantes y, más aún, su efecto dentro de las galaxias, ya que solo se han descubierto un puñado de tales sistemas. Pero con el advenimiento de nuevos interferómetros de baja frecuencia como SKA y LOFAR, este es un momento oportuno para detectar tales cúmulos de galaxias que alcanzan límites de sensibilidad que hasta ahora eran inalcanzables. ¡Es por eso que decidí investigar galaxias en sistemas de fusión a través del análisis de múltiples longitudes de onda como parte de la beca FONDECYT!

¿Cómo estás pasando por este tiempo de aislamiento en tu ciudad?

Como todo el mundo. Este tiempo de aislamiento es difícil. Un día estamos trabajando en nuestra investigación y al siguiente nos enfrentamos a trabajar desde casa con acceso limitado a datos y herramientas que normalmente necesitamos. Además, nuestras necesidades diarias se racionan repentinamente, lo cual es una situación difícil. Sin embargo, siento que en algún lugar he encontrado paz y disfruto haciendo lo que hago mejor: astronomía y cocina en la comodidad de mi hogar. Siento que al tomar un descanso de los aspectos prácticos de vivir en una gran ciudad, estoy obteniendo más tiempo para hacer mi trabajo sin restricciones de tiempo y extrañamente poniéndome al día significativamente con otras esferas de mis intereses, como son la música y el arte para mí.

¿Has sufrido discriminación por ser una mujer científica?

Honestamente estaría mintiendo si digo que no, incluso si aún no he sufrido una discriminación directa por ser una mujer científica.  Me siento discriminada por las leyes gubernamentales, la falta de oportunidades de financiamiento y la representación de género en el propio lugar de trabajo, etc. Mi experiencia de tomar consciencia fue  durante mi estadía como estudiante de doctorado en el Reino Unido, lo que creo que fue muy enriquecedor. Como astrónoma joven con una carrera temprana, ahora siento que puedo contribuir de manera constructiva a elevar la voz contra esa discriminación académica hacia el género y continuaría haciéndolo.

¿Cómo te imaginas tu vida en Valparaíso?

Para una persona del ‘hemisferio norte’, la ilusión de la vida en Valparaíso puede ser emocionante, con el mar, el cielo nocturno del sur y la colorida cultura de la ciudad, ¡sin mencionar la oportunidad de probar los mejores vinos y cafés sudamericanos!

¿Podrías contarnos sobre tus pasatiempos?

Si no quedó claro, mis pasatiempos son cocinar, viajar, la fotografía y bailar. Voy recogiendo mi amor por la comida en los viajes donde me gusta explorar cada nuevo lugar a través de las delicias culinarias que ofrecen. Además de capturar la cultura y la historia a través de mi lente. La danza ha sido un hobby querido desde mi infancia y me siento muy privilegiada de seguir una forma particular de danza tradicional india llamada ‘Odissi’, que también es una de las formas de danza antiguas en la India y, probablemente, en el mundo.